En Marte, un investigador del Tucson Institute sostiene una lupa

R. Aileen Yingst, como cualquier buen geólogo, tiene una lupa para observar de cerca las muestras en el campo. Su lente está actualmente atrapada en Marte.

El Mars Hand Lens Imager, o MAHLI para abreviar, a bordo del rover Curiosity de la NASA, que se acerca a su décimo aniversario en la superficie marciana, fue puesto recientemente en manos de un científico senior del Instituto de Ciencias Planetarias con sede en Tucson.

MAHLI ofrece fotografías en primer plano del planeta rojo, incluso hasta los granos individuales que forman las rocas y el polvo. Las fotos que recopila explican el pasado geológico de Marte y ayudan a los científicos terrestres a seleccionar materiales para estudios posteriores.

Al principio de la misión, los científicos utilizaron la lente para identificar un depósito de lutita y confirmar que alguna vez existió un lago en el cráter Gale de Marte.

“Cada grano tiene una historia, y el trabajo de MAHLI es resolver las diversas características del grano (tamaño, forma, color, textura) para poder contar esa historia”.

“Uno de los principales objetivos de nuestra misión era encontrar un entorno habitable, obviamente un lago califica, y MAHLI proporcionó datos de confirmación de habitabilidad en ese antiguo lago del cráter Gale”, dijo Yingst en una declaración escrita.

La cámara de 1,5 pulgadas de ancho toma imágenes en color de rasgos más pequeños que el ancho de un cabello humano. Está equipado con luces blancas y ultravioleta, lo que le permite operar de día o de noche y detectar las propiedades fluorescentes de los minerales formados por el agua.

Yingst dijo que el dispositivo fue diseñado específicamente para identificar granos del tamaño de limo como los que se transportaban y depositaban en ríos y lagos antiguos.

Ha trabajado en MAHLI desde 2005. Antes de ser ascendida a investigadora principal del proyecto, se desempeñó como investigadora principal adjunta. “Pasar a PI significa que la responsabilidad acaba conmigo”, dijo. “Soy responsable de la investigación MAHLI. Soy responsable de garantizar que cumplamos con nuestros objetivos de investigación científica, que el instrumento sea seguro y saludable, o tan seguro y saludable como pueda ser en Marte, y que respaldemos adecuadamente toda la misión, incluida la provisión de observaciones solicitadas por otros instrumentos. o hardware.”

Curiosity se lanzó el 26 de noviembre de 2011 y aterrizó dentro del cráter Gale el 6 de agosto de 2012. Su misión original de dos años se extendió indefinidamente en diciembre de 2012. Desde entonces, el rover de propulsión nuclear del tamaño de un automóvil ha Cubrió más de 16 millas de terreno.

Yingst, que actualmente vive en Maine, reemplaza al investigador principal que se jubila, Ken Edgett. Su trabajo en MAHLI está financiado a través del Instituto de Ciencias Planetarias por Malin Space Science Systems, que tiene un contrato con el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Ahora que está a cargo, Yingst dijo que planea mantener el rumbo trazado por su predecesor, aunque podría haber espacio para tomar algunos riesgos calculados con MAHLI de vez en cuando.

“Estamos en un lugar ahora en la misión donde cada día en Marte es un regalo; esperábamos que ya nos hubiéramos quedado sin energía”, dijo. “Entonces, para una ciencia muy convincente, me gustaría vernos estirar un poco y darle al equipo científico más espacio para adquirir imágenes importantes”.

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