La futura base lunar de la NASA podría funcionar con agua de la atmósfera terrestre

La NASA tiene la intención de enviar un equipo de astronautas a la luna en 2025, con el objetivo de construir la primera instalación científica lunar. Es una gran ambición nacida del objetivo Artemis más amplio de la agencia, del cual el lanzamiento de Artemis I de este año es la primera etapa crítica.

Pero, para construir y habitar en cualquier estación espacial extraterrestre de ciencia ficción, la humanidad debe, bueno, vivir. Y para vivir necesitamos agua.

Es por eso que, según un artículo publicado el mes pasado en la revista Scientific Reports, un grupo de investigadores tiene excelentes noticias para la próxima generación de exploradores lunares. Según sus cálculos, puede haber mucha más agua en la luna de lo que se esperaba, y parece haberse originado nada menos que en el planeta más azul de todos: la Tierra.

«Como el equipo Artemis de la NASA planea construir un campamento base en el polo sur de la luna, los iones de agua que se originaron hace muchos eones en la Tierra pueden usarse en el sistema de soporte vital de los astronautas», Gunther Kletetschka, del Instituto Geofísico Fairbanks de la Universidad de Alaska. y autor principal del estudio, dijo en un comunicado.

Sin embargo, la mayoría de las veces, los estudios del agua lunar calculan este supuesto volumen de agua basándose en teorías que conectan la cantidad con una combinación de vientos solares, asteroides y cometas. Por ejemplo, hace miles de millones de años, durante un período conocido como el Bombardeo Pesado Tardío, se cree que asteroides y cometas llenos de iones de hidrógeno y oxígeno impactaron la superficie lunar. Estas partículas presumiblemente se fusionaron, formaron agua y listo.

Para el campamento base lunar de Artemis, la NASA ha determinado que la construcción comenzará en el polo sur lunar, simplemente porque los científicos ya creen que hay una gran cantidad de agua congelada escondida debajo de la superficie.

La teoría prevaleciente con respecto a los vientos solares, por otro lado, sugiere que fuertes ráfagas provenientes del sol podrían haber llevado los átomos de hidrógeno y helio de la estrella hacia la luna, interactuando con el polvo sobrante del asteroide y generando agua de esa manera. Ambas hipótesis son similares a la forma en que los científicos imaginan que también se originó el agua en la Tierra.

Pero después de estudiar los datos gravitatorios lunares, recopilados por el Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA, el equipo del estudio reciente se dio cuenta de que podría haber una tercera vía para explicar el agua lunar, y una que podría representar al menos 3500 kilómetros cúbicos adicionales (840 millas cúbicas) de agua en los polos lunares. Por contexto, eso es aproximadamente igual a la cantidad de agua en el lago Huron de América del Norte, el octavo lago más grande del mundo.

Es porque, dicen los investigadores, los iones de hidrógeno y oxígeno que se encuentran en la atmósfera superior de la Tierra podrían haber escapado y caído sobre la superficie lunar cuando la luna pasó a través de la magnetosfera de nuestro planeta. Dentro de esta región, los iones atmosféricos de la Tierra tienen una probabilidad bastante alta de ser repelidos. Y si la luna está justo ahí en la línea de fuego, las partículas repelidas básicamente se habrían disparado directamente sobre el orbe brillante. Además, debido a que la luna no tiene una magnetosfera propia, no habría tenido forma de repeler esas partículas hacia la Tierra. En cambio, se habría visto obligado a aceptar el hidrógeno y el oxígeno en su superficie.

Kletetschka compara el concepto con la luna bajo una “lluvia” de iones de agua propulsados ​​desde la Tierra. Los investigadores dicen que una vez en la superficie, estos iones se habrían combinado para formar el permafrost lunar y, a través de varios procesos geológicos, esta escarcha podría haber sido conducida debajo de la superficie lunar. Lentamente, se habría convertido en agua líquida.

De ser cierto, esto sería maravilloso para la misión Artemis de la NASA porque los astronautas no solo pueden aprovechar el suministro masivo de agua para sobrevivir, sino que la estación espacial lunar también puede usarla como combustible. Incluso las misiones en el espacio profundo que usarán la base como un punto de control de viaje algún día pueden abastecerse de agua como llenarse de gasolina en un área de descanso cósmica. Además, sorprendentemente, Kletetschka y sus colegas investigadores dicen que esta es una estimación conservadora: solo el 1% de los iones atmosféricos de la Tierra habrían tenido que escapar y llegar a la luna para que existiera este gran volumen de agua lunar. Si algo más que esa fracción minúscula contribuyó al agua lunar, bueno, tal vez algún día podamos agregar un pequeño parque acuático a nuestra sociedad lunar con los ojos muy abiertos.

Publicado por primera vez el 28 de abril de 2022 a las 3:45 p. m. PT.

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