La prueba rusa de armas antisatélite se suma al problema de los desechos en órbita terrestre baja

Ya sea que se hayan creado en colisiones entre satélites, destrucción intencional de satélites o fragmentación debido a fallas en el diseño, pequeñas piezas de escombros han sido un subproducto de la operación del satélite desde el lanzamiento del Sputnik 1 en 1957. Lo que hace que estas piezas sigan siendo dignas de mención a pesar de su pequeño tamaño es que se mueven a velocidades de varios kilómetros por segundo. A velocidades tan altas, incluso los pedazos más pequeños de escombros transportan enormes cantidades de energía a las colisiones y tienen un gran potencial de destrucción. Ahora estamos comenzando a ver los impactos directos de los desechos espaciales por primera vez, ya que han comenzado a influir en las operaciones fuera de la atmósfera. Una de las consecuencias inmediatas de esta última prueba de misiles fue que los siete miembros de la tripulación a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) tuvieron que buscar refugio en cápsulas de retorno debido a preocupaciones por su seguridad. Desde entonces, los escombros (aunque no se confirmó que sean piezas debido a este último evento) también han provocado el aplazamiento de una caminata espacial planificada ya que, nuevamente, no se pudieron dar garantías con respecto a la seguridad de los astronautas.

Incluso los fragmentos más pequeños de escombros transportan enormes cantidades de energía a las colisiones y tienen un gran potencial de destrucción. Este problema solo se magnifica por el reciente interés comercial en las megaconstelaciones de satélites. Con empresas como SpaceX y OneWeb que desean lanzar sus propias redes de miles de satélites en órbita, está claro que la población de satélites alrededor de la Tierra seguirá creciendo. Por lo tanto, debe haber una discusión constante sobre la forma más sostenible de controlar este crecimiento en lugar de la continuación de los modos de operación actuales.

El hecho de que este efecto se destacó en 1978 y aún hoy plantea un problema se debe en parte a que las comunidades han hecho la vista gorda ante el problema. Más recientemente, el desarrollo de pautas de operación sensatas por parte del Comité de Coordinación Interinstitucional de Desechos Espaciales (IADC) ha contribuido en gran medida a asegurar el futuro de la operación de satélites mediante la introducción de políticas de mitigación para ralentizar el desarrollo de este problema. Sin embargo, por sí solo es insuficiente y no puede mejorar el estado actual. Aunque se han reconocido todos estos problemas, todavía existe un consenso general de que se está haciendo muy poco para remediar el problema. Gran parte de esto se debe a problemas de propiedad y responsabilidad. En esencia, ninguna nación está dispuesta (o debería tener que) pagar la factura en esta área. La indiferencia imprudente con respecto al uso del espacio ha desarrollado la situación hasta ahora y solo un enfoque unificado hará que la situación actual vuelva a la dirección correcta.

Donald Kessler modeló el crecimiento potencial e incontrolado del campo de escombros alrededor de la Tierra en 1978. Ahora, el síndrome de Kessler es una frase común para escuchar en esta área de estudio y se refiere a la forma en que una sola colisión de escombros crea aún más escombros y, en consecuencia, , aumenta la probabilidad y la tasa de colisiones futuras. El resultado de todo esto es un proceso descontrolado que podría resultar en que LEO se convierta en un obstáculo demasiado peligroso para cualquier misión que no sea la mejor preparada. La prueba del 15 de noviembre fue recibida con gran condena por muchas otras naciones. El más ruidoso entre ellos ha sido Estados Unidos, que ha acusado a Rusia de prácticas negligentes y de poner en peligro la vida de la tripulación de la EEI. Si bien Rusia continúa negando tales consecuencias a sus acciones, la cuestión es evidente para todos.

Esa es una de las principales razones por las que este último ejemplo de negligencia ha sido tan duramente criticado. Esto no solo pone en peligro directamente la vida de la tripulación que vive en órbita, sino que también pone en riesgo el futuro de las operaciones espaciales. La gente ha citado pruebas de armas anteriores realizadas por otras naciones en defensa de esta acción, pero se llevaron a cabo en un momento diferente y cuando este problema tenía un reconocimiento menos generalizado. Lo que ha sucedido ahora es que se han tomado acciones directamente contra el bien mayor y en pos de los objetivos de un estado individual, más que en el interés de toda la humanidad. Todavía existe un consenso general de que se está haciendo muy poco para remediar el problema.

Independientemente de su razonamiento, este ejemplo debe llamar más la atención sobre el problema de los escombros en LEO. El síndrome de Kessler es una consecuencia inevitable de la inacción, por lo que ahora es el momento de actuar y comenzar a avanzar hacia operaciones orbitales sostenibles.

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