Los satélites comerciales proporcionan un asiento de primera fila a la guerra de Ucrania desde el espacio

Cientos de satélites de vigilancia en órbita, en su mayoría propiedad de empresas privadas y operados por ellas, están proporcionando imágenes de la lucha desde muy por encima de la Tierra, lo que permite a millones de personas ver de cerca la guerra de Vladimir Putin. Y los rusos no tienen recurso.

Sin embargo, todas las fuerzas armadas del mundo, incluido Estados Unidos, han sido puestas en alerta. Todas las operaciones militares a gran escala ahora se llevarán a cabo a la vista del público.

Los ejércitos deben “despertarse y oler el café del siglo XXI”, según Jonathan McDowell, astrofísico del Centro de Astrofísica de la Universidad de Harvard, que compila una lista de todos los satélites conocidos en la órbita terrestre. “Lo que hagas será visto por el resto del mundo, por lo que debes gobernarte en consecuencia”.

Con su vista de Dios del campo de batalla, las imágenes satelitales pueden proporcionar una verificación independiente de la información de videos de drones que vuelan a baja altura y teléfonos inteligentes militares y civiles. A pesar de que Rusia niega que sus tropas hayan cometido crímenes de guerra en la ciudad ucraniana de Bucha, las fotos satelitales de cadáveres y una fosa común han brindado evidencia sólida de que ocurrió una masacre.

Los satélites espía se desarrollaron a fines de la década de 1950 y gran parte de esa tecnología subyacente provino de Massachusetts. Edwin Land, fundador de Polaroid, con sede en Cambridge, vendió al presidente Dwight Eisenhower el proyecto, cuyo nombre en código es Corona. Land utilizó una empresa de cámaras de Lexington llamada Itek para construir las primeras cámaras de vigilancia para el trabajo. Los científicos del Laboratorio de Instrumentación del MIT desempeñaron un papel clave en el diseño de Corona.

Fotos de satélite muestran posibles fosas comunes cerca de Mariupol
Estados Unidos no tiene el monopolio de las redes comerciales de satélites de espionaje. También hay operadores chinos, como HEAD Satellite Group. Es posible que en algún conflicto en el futuro, una empresa china pueda compartir imágenes de las divisiones blindadas de EE. UU. en movimiento, para que las utilicen los periódicos, las cadenas de televisión y los combatientes enemigos.

El Laboratorio de Instrumentación, que pasó a llamarse Draper Lab y se separó del MIT, todavía está en el negocio de los satélites de vigilancia. Está desarrollando software de navegación para la próxima generación de satélites de imágenes fabricados por la firma de Colorado Maxar, que comenzarán a lanzarse este año. (Los seis nuevos satélites, llamados WorldView Legion, podrán tomar imágenes de alta resolución del mismo lugar en la Tierra hasta 15 veces al día).

Y el Laboratorio Lincoln en Lexington, financiado por el Departamento de Defensa y administrado por el MIT, está tan íntimamente involucrado en las imágenes satelitales que un portavoz dijo que nadie en el laboratorio discutiría el tema con un reportero, «incluso desde una perspectiva general».

Todavía se cree que los satélites de inteligencia del gobierno de Estados Unidos son los más avanzados del mundo. Pero últimamente se han visto eclipsados ​​​​por una serie de observadores espaciales que pertenecen y son operados por empresas, incluidas Maxar, Planet y Capella Space. Los satélites comerciales son más sencillos y económicos. Estados Unidos no revela las capacidades de sus satélites. Pero se cree que son capaces de mostrar objetos tan pequeños como 4 pulgadas cuadradas. Eso significa que podrían ver un paquete de cigarrillos desde el espacio. Mientras tanto, los mejores satélites comerciales reclaman una resolución de alrededor de un pie cuadrado, lo suficientemente buena como para monitorear los movimientos de tanques y tropas.

Una empresa francesa llamada SPOT lanzó el primer satélite comercial de imágenes en 1986. El gobierno de EE. UU. permitió que las empresas nacionales ingresaran al mercado a partir de 1992. En las décadas siguientes, los ingenieros desarrollaron satélites más pequeños y más baratos, mientras que las empresas de cohetes como SpaceX de Elon Musk redujeron drásticamente el costo. de ponerlos en órbita. Hoy en día, los satélites pueden lanzarse en docenas a la vez y luego estacionarse en órbitas que les permitan escanear rutinariamente el mundo que se encuentra debajo. La empresa Planet, con sede en San Francisco, utiliza una serie de unos 200 pequeños satélites llamados «palomas» que escanean cada pedazo de tierra en la Tierra todos los días.

“El gobierno de EE. UU. y otros no tienen eso”, dijo Will Marshall, director ejecutivo de Planet, lo que explica por qué Estados Unidos es también uno de los mayores clientes de Planet. Las fotos de Planet no son tan nítidas como las de los satélites comerciales más avanzados. Pero al analizarlos a lo largo del tiempo, los usuarios pueden detectar actividades importantes sobre el terreno. Por ejemplo, en febrero, antes de que comenzara la invasión, Rusia dijo que retiraría algunas tropas. Pero en cuestión de horas, uno de los escaneos de rutina de Planet detectó un puente de pontones militar recién erigido sobre el río Pripyat en Bielorrusia, cerca de la frontera con Ucrania. Era una clara evidencia de que los rusos seguían llegando.

Una vez que los satélites más pequeños de Planet han detectado algo, la compañía puede acercarse utilizando uno de sus 21 satélites de alta resolución. Estos pueden apuntarse de forma remota a un objetivo específico y son capaces de distinguir objetos de aproximadamente 1,5 pies cuadrados de tamaño. Las fotos de vehículos estacionados son tan nítidas que un espectador puede saber si son camionetas de entrega de paquetes o vehículos blindados de transporte de personal. Planet y otras compañías brindan imágenes a cualquiera que esté dispuesto a pagar: agricultores que monitorean la salud de sus cultivos, minoristas que controlan la cantidad de automóviles en los estacionamientos de los centros comerciales, ambientalistas que estudian la deforestación en el Amazonas.

Y organizaciones de noticias que informan sobre una guerra. Las imágenes de alta resolución de Maxar han aparecido en la cobertura de noticias de todo el mundo. Mientras tanto, los satélites operados por Capella Space de San Francisco pueden tomar imágenes durante todo el día, en cualquier clima, porque usan radar en lugar de luz visible. “Podemos ver a través de las nubes, sin importar las condiciones climáticas”, dijo el director ejecutivo de Capella Space, Payam Banazadeh.

El fácil acceso a estas imágenes puede ser un beneficio o una amenaza para los líderes políticos. Durante la Guerra Fría, el gobierno controlaba qué información se publicaba y cuándo, dijo Erik Lin-Greenberg, profesor asistente de ciencias políticas en el MIT. Por ejemplo, durante la Crisis de los Misiles Cubanos de 1962, la administración Kennedy publicó imágenes tomadas por aviones espías U-2 de misiles con armas nucleares soviéticas que se instalaban en suelo cubano. Las imágenes reunieron el apoyo nacional al exitoso esfuerzo del presidente John F. Kennedy para retirar los misiles. Una situación similar se está desarrollando con la guerra de Ucrania. Un flujo constante de sombrías imágenes satelitales ha ayudado a reforzar el apoyo público a las duras sanciones contra Rusia.

Resumen de noticias:

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